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Perros detectan COVID-19 con el olfato en proyecto piloto

En un estudio piloto en la Universidad de Helsinki, a perros entrenados como asistentes de diagnóstico médico se les enseñó a reconocer con el olfato la enfermedad COVID-19, causada por el nuevo coronavirus. Y aprendieron con un éxito sorprendente: después de unas pocas semanas, los primeros perros pudieron diferenciar con precisión las muestras de orina de pacientes con COVID-19, de las muestras de orina de individuos sanos.

“Tenemos una sólida experiencia en el entrenamiento de perros detectores de olores relacionados con enfermedades. Fue fantástico ver cuán rápido los perros localizaron el nuevo olor”, dijo la directora del grupo DogRisk, Anna Hielm-Björkman. Después de poco tiempo, los animales identificaron la orina de las personas infectadas por el nuevo coronavirus, conocido como SARS-CoV-2, casi tan confiablemente como una prueba de PCR estándar.

Los científicos finlandeses ahora están preparando un estudio aleatorio en el que los perros olerán una mayor cantidad de muestras de pacientes. Solo entonces, y en caso de resultados plausibles, las pruebas olfativas se utilizarán en la práctica clínica.

Hallazgos importantes para otros equipos

Los resultados muy rápidos y prometedores de Finlandia también son importantes para otros equipos de investigación, como los de Gran Bretaña y Francia, que están entrenando perros rastreadores para detectar COVID-19.

Científicos del Centro Alemán de Asistencia Canina (TARSQ) también esperan aprovechar los resultados del proyecto finlandés.

“Nadie podía decirnos con certeza si llevar a cabo estos experimentos con el virus era peligroso o no para humanos y perros. Queríamos recopilar más información antes de comenzar a entrenar, porque los virólogos alemanes nos aconsejaron que no lo hiciéramos; después de todo, se sabe muy poco sobre el virus hasta ahora “, explica Luca Barrett, de TARSQ.

¿De dónde viene el olor característico?

Todavía no está claro qué sustancias en la orina producen el olor aparentemente característico de la COVID-19. Dado que el SARS-CoV-2 no solo ataca los pulmones, sino que también daña los vasos sanguíneos, los riñones y otros órganos, se supone que el olor a orina de los pacientes también cambia. Esto es algo que los perros, con sus órganos olfativos altamente sensibles, notan de inmediato.

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